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Gaz butane ou propane : lequel choisir pour son utilisation ?

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De nombreux utilisateurs de gaz de pétrole liquéfié (GPL) souhaitent connaître les différences entre propane et butane, et si ces deux gaz peuvent être substitués selon les usages. Voici un aperçu complet de ces deux sources d’énergie.

Quel gaz pour quel usage

Flammes gaz

Si votre logement est équipé d’une citerne de gaz domestique, pas de doute possible : vous utilisez du gaz propane, car le butane est sensible au gel et ne doit pas être stocké à l’extérieur.

En revanche, pour une utilisation du gaz en bouteille en intérieur (gazinière) ou bien en extérieur lorsque la température ambiante est supérieure à 0, le privilège doit être accordé au butane en raison de son fort pouvoir calorifique et de sa sécurité accrue.

Dans tous les cas, si vous décidez d’entreposer votre bouteille en extérieur, veillez à ce qu’il s’agisse de propane afin que l’alimentation en gaz reste possible en cas de températures fraîches.

Utilisation générale Butane Propane
Pour des usages en intérieur, comme la gazinière x  
Pour des usages nomades, en extérieur, (parasols chauffants, desherbeurs thermiques, réchauds, barbecue) Seulement si la température ne descend pas sous 0°C x
Pour les citernes de gaz alimentant votre installation gaz domestique   x

Avantages et inconvénients du butane

Le butane est un gaz extrêmement simple à utiliser. Vendu en bouteille uniquement, il permet de cuisiner sur un appareil de chauffe (gazinière, barbecue ou plancha) ou bien d’être raccordé à un système de chauffage d’appoint pour améliorer le confort d’un logement et mieux maîtriser les dépenses d’énergie. Sa structure en carbone est faible, ce qui lui confère des propriétés intéressantes d’un point de vue environnemental. Son principal inconvénient réside dans le fait qu’il ne peut pas être stocké en extérieur en cas de températures en dessous de 0, le gel rendant son utilisation impossible.

Avantages Inconvénients
  • Un gaz multi-usages, pratique à l’utilisation et simple d’installation.
  • Une énergie peu polluante
  • Commercialisé en bouteille uniquement
  • Ne peut être utilisé que pour le chauffage d’appoint et la cuisson nomade
  • Pas d’utilisation possible en cas de gel.

Avantages et inconvénients du propane

Le gaz propane est une source d’énergie “tout-terrain” qui permet de couvrir les trois fonctions essentielles d’un foyer : cuisine, chauffage, eau chaude sanitaire. Il est utilisable en cas de grand froid (résistant jusqu’à -44°) et peut donc être stocké à l’extérieur. Il nécessite des précautions d’usage particulières en raison de la forte pression contenue dans les bouteilles et son prix est beaucoup plus élevé que celui du gaz naturel.

Avantages Inconvénients
  • Bon substitut pour les foyers non raccordés au réseau de gaz naturel. Convient très bien aux grandes consommations sous forme de citernes.
  • Très résistant au froid : température de gel très basse (-44°C)
  • Convient très bien aux usages ponctuels sous forme de bouteilles stockées en extérieur
  • Une énergie peu polluante en comparaison du fioul
  • Le prix du gaz propane est beaucoup plus élevé que celui du gaz naturel : environ 11,6 c/kWh contre 6,6c/kWh*. Il reste plus attractif que l’électricité.
  • Le marché du propane est peu transparent. Peu de fournisseurs communiquent une grille de prix aux clients, qui doivent demander plusieurs devis pour pouvoir comparer les offres.

*en décembre 2016. Source : base Pégase du Ministère du développement durable

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Lequel est le moins cher ?

Entre deux bouteilles de propane et de butane, il n'existe aucune différence à l’achat, le prix de la consignation et celui des recharges de gaz sont généralement similaires. Les deux types de bouteilles proposent quasiment la même quantité de gaz. La bouteille de gaz propane est toutefois plus légère que sa consœur, avec une différence de 700g pour une bouteille de 13kg par rapport au butane. Cet écart s'explique par le fait que pour le même volume de gaz consommé, l'énergie libérée n'est pas la même.

Que se passe-t-il si je me trompe entre une bouteille de propane et de butane ?

Pas de panique : il n'existe aucun danger quant à l’utilisation d’une bouteille de butane à la place d'une bouteille de propane. Toutefois, cette substitution pourrait perturber le bon fonctionnement de votre équipement si celui-ci nécessite exclusivement l’une ou l’autre énergie - ce qui est rare. Il est, en tout cas, essentiel de respecter les conditions de sécurité en cas de branchement d’une bouteille de propane à un appareil.

Les dangers du propane et du butane

Ni l’un ni l’autre gaz ne sont toxiques en cas d’inhalation. Cependant, ces derniers étant plus lourds que l’air, ils peuvent entraîner l'asphyxie s’ils sont présents en grande quantité dans une pièce, car ils ont tendance à stagner au sol et à chasser l’oxygène. Le risque est double si une utilisation est faite en contrebas, comme dans une cave par exemple : une fois la pièce remplie de gaz de pétrole liquéfié, il sera impossible de respirer. Dans ce cas de figure, le propane présente le risque le plus élevé, car la pression dans la bouteille étant plus intense, le gaz s'échappe plus rapidement.

Il est également possible de différencier le butane et le propane selon leur degré d'inflammabilité, le premier étant légèrement moins inflammable que le second. Concernant l’odeur, ces deux gaz sont inodores à l’origine, mais un additif odorant est ajouté à leur composition afin de détecter l’éventuelle présence d’une fuite.

Différences physiques entre butane et propane

La puissance de chauffe (pouvoir calorifique) du butane est de 32 kWh par mètre cube, contre 25 kWh par mètre cube pour le propane (à 25°C et 1013 mbar). Dans les faits, il faut un volume de propane supérieur afin d’obtenir une puissance de chauffe similaire. En revanche, la masse volumique du gaz propane est moindre par rapport à celle du butane :

Masse volumique Butane (kg/m3 Propane (kg/m3
Sous forme liquide 585 515
Sous forme gazeuse 2,5 1,85

À volume équivalent, il est donc possible de mettre une masse plus importante de propane que de butane dans un contenant. Pour atteindre un même pouvoir calorifique de 166kWh, 13kg de gaz butane seront nécessaires, contre 12.3 kg pour le propane.

Les bouteilles contiennent du gaz propane ou butane à 80% à l'état liquide, et à 20% à l'état gazeux.

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